「沢渡温泉」群馬県中之条町 ヒノキの湯船で時間を忘れる

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 男、50も過ぎれば、嫌でも第二の人生について考えざるを得ない。人生50年と言われたのはとうの昔。いまやその倍の100年と言われる中、まさに折り返し地点だ。

 後半戦をどう生きるか。普段は仕事の忙しさで考える暇もないが、たまにふっと頭をよぎることがある。そんな時は……、やはり温泉だ。

 関越自動車道・伊香保ICから1時間弱の山の中腹にある沢渡温泉。日本の名湯・草津の“仕上げ湯”と言われるのは、草津の熱い強酸性の湯でただれた肌を、アルカリ性の優しい湯で整えてくれるためだ。11軒の宿と1軒の共同浴場がある。

「まるほん旅館」は、江戸初期創業の老舗旅館。ひとりで静かに物思いにふけりたい時は、ここの伝統のヒノキ張りの風呂に入ることにしている。

 湯屋は母屋から渡り廊下を渡った離れにある。中央の階段を下りると、3畳ほどの湯船が左右対称に並んでいる。脱衣所はそれぞれの脇に1つずつ。混浴だから一応男用、女用に分かれているのだろうか。

 だが、これまで何度か訪れているが、女性どころか男性客の姿も見たことがない。いずれも平日の昼下がりだったからか。いや、たとえ他に客がいても、床も壁も天井もヒノキという神社のような荘厳な雰囲気は変わらないだろう。

 源泉かけ流しの湯は常に湯船にたっぷり。肌触りは柔らかく、疲れた体を優しく包み込む。湯船のフチに頭をのせ、あおむけになって足を伸ばすと、体だけでなく心も解きほぐされていくようだ。

 広々とした窓から差し込む陽光が、神の手のようにそっと頬をなでる――。〈ああ、そうかそういうことか……〉と、何やら会得したような気分になるが、次の瞬間には気持ちよさにまぎれ、忘却の彼方へ……。

 クタ~ッとなったところで、旅館のロビーでビールを一杯。熊の置物や古いパチンコ台が並ぶ、昭和レトロな癒やしの空間である。

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