延長戦で決勝打も…鳥谷の“大仕事に”虎指揮官は心中複雑

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 ベテランの一振りが試合を決めた。

 20日の試合で中日を3タテした阪神。勝利の立役者となったのが、鳥谷敬(36)だ。延長十一回、2死二、三塁の場面で逆方向へ殊勲の左前打。2日連続猛打賞の活躍で2000安打まで残り14本に迫り、打率も.311と絶好調だ。

「積極的にいきたいと思ったのが、いい結果につながった」

 と話した鳥谷に、金本監督も「ベテランが大仕事をしてくれた」と笑顔を見せた。

 しかし、内心は複雑だろう。鳥谷の存在こそ、指揮官が取り組んでいる「超変革」、若手育成を阻む最大の壁でもあるからだ。

 鳥谷は33歳だった2014年オフに、5年20億円で阪神と契約延長。確かに攻守にわたって安定感のある選手だが、それにしても、いま現在の彼に1年4億円の価値があるかどうか。契約満了時には38歳になっているベテランに、ここまで札束を積んだ理由は2つ。1つは鳥谷がメジャー移籍をちらつかせたこと。そして2つ目こそが阪神の悪しき体質、「人気選手の過剰優遇」だ。

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