ロッテ福田秀平を直撃 争奪戦を経て新天地を選んだ真意は

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 福田秀平(外野手・31)は昨オフ、ソフトバンクから国内FA権を行使。ヤクルト西武など6球団の競合の末に、ロッテ入りを決断した。昨季3600万円だった年俸は4年最大6億円に。巨大戦力を誇るソフトバンクでは定位置をつかめなかったものの、守備、走塁などの能力が高く評価され、FAバブルの象徴となった。なぜ13年間プレーした福岡を出ようと思ったのか、ロッテ入りを決断した理由は何か。話を聞いた。

■9割5分が「勝負しろ」と後押し

 ――ソフトバンクから国内FA権を行使しようと決断した理由は?

「他球団から自分はどんな評価をされているのかを聞きたかったのが一番です。ホークスが宣言残留を認めてくれたからこそできた。『出場機会が欲しかったのか』と、皆さんによく言われるんですけど、どこであってもレギュラーを取らないといけません。特に守備と走塁はどの球団からも高く評価していただいたことがすごくうれしかったです。主に守備固め、ここ一番の代走という立場でやってきて、自信を持ってやってきたつもりでしたが、今までやってきたことが間違いではなかったんだという感覚になりました」

 ――課題だった打撃も18年に7本塁打、19年には9本塁打と結果が出始めたことも、FAを決断する要因に?

「打撃コーチやスコアラーさん、さらには川島慶三さんや同級生の柳田から、『中堅から右翼方向の引っ張った打球が一番いい打球がいくんだから、その長所を消すべきではない』とアドバイスを受けた。それまでは足を生かして逆方向に打とうという意識が強すぎて、縮こまって打席に入っていた。長所を生かそうと取り組んできた形が少しずつ結果に表れてきたことも、外に出て勝負しようと決断するきっかけになりました」

 ――ソフトバンクは巨大戦力を誇る。その中でレギュラーを取るのは難しいと思ったことは?

「正直、レギュラー争いの土俵に上がれないことは自分自身でも感じていました。外野には同級生の柳田というスーパースターがいて、グラシアル、デスパイネがいる。それに、日本で60本打つなど最高の実績があり、なおかつ日本人扱いになるバレンティンが来るかもしれない、という噂もあった。代走メンバーでも周東という若手も出てきました。そんな中で、アドバイスを聞いた9割5分の人が『ホークスを出て勝負しろ』と。周りの人たちの後押しがなかったら、ホークスに残った可能性が高かったと思います」

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